Les clichés sur Neandertal, vrai ou faux ?

29-07-2020

Suite à des interprétations scientifiques hâtives, œuvres d’art, illustrations et littérature ont diffusé tout un ensemble de clichés sur Néandertal. Ces représentations ancrées dans l’image de l’homme préhistorique, souvent associées à tort à l’image de l’homme des cavernes, survivent encore aujourd’hui.

Alors, lesquelles sont vraies, lesquelles sont fausses ?

➡️ Focus sur les préjugés sur l’homme de la préhistoire.

1- Néandertal a connu les dinosaures

→ FAUX !

Aucune espèce d’hominidé n’a connu les dinosaures, contrairement à ce que peuvent suggérer de nombreuses représentations caricaturales dans les dessins animés, les BD ou les films. Cette idée s'est construite autour de l’imaginaire de l’homme de la préhistoire vivant dans un environnement hostile entouré d’une faune sauvage. Elle fut particulièrement cristallisée par les peintres du 20e siècle, tel que dans La fuite devant le mammouth de Paul Jamin.

Au delà d'un fantasme, s'y ajoute la difficulté de faire la distinction entre les périodes de la préhistoire, qui nous paraissent toutes très loin de la civilisation contemporaine.

voyage d'Arlo + fuite devant le mammouth.jpg

2- Néandertal était un carnivore convaincu.

→ VRAI !

Néandertal avait une alimentation composée à 80 % de viande. Bon chasseur, il mangeait essentiellement des gros mammifères tels que des chevaux, des bisons, des rennes ou des cerfs, mais également de petits animaux et poissons.

3 - Néandertal chassait le Mammouth.

→ VRAI !

Mais Néandertal ne côtoyait pas autant le mammouth que nous pourrions le croire. Difficile à abattre, il ne le chassait qu'occasionnellement.

4- Néandertal s’habillait avec des peaux d’animaux.

→ VRAI, MAIS...

... mais Néandertal est souvent représenté très peu vêtu, en adéquation avec les représentations stéréotypées du sauvage, le vêtement étant perçu comme acte de civilisation. Il est difficile de connaître le contenu de sa garde-robe, mais l'on sait que Néandertal a dû faire face à des conditions climatiques très froides et a très probablement dû se couvrir davantage.

5– La massue comme arme systématique de Néandertal.

→ FAUX !

Aucune découverte archéologique ne permet d'attester l'usage de la massue durant la préhistoire. En revanche, des outils plus élaborés furent retrouvés tel que des pintes, des lames, ou encore des couteaux. Mais au 19e siècle, lors de la découverte de Néandertal, les représentations de ce dernier s'inspirent des personnages du folklore médiéval, tels que l'homme des bois, doté d'attributs primitifs au plus bas degré du savoir technique.

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6- C’est une espèce qui n’a pas existé longtemps.

→ FAUX !

Néandertal a existé durant environ 35 000 mille ans, soit près de 12 000 générations successives. Un nombre colossal quand on pense que depuis l’an 0, nous n'en sommes qu'à un extravagant total de... 80 générations humaines.

7– Sauvage, Néandertal ne pratiquait pas de rituels funéraires.

→ FAUX !

Les rites funéraires ou l’accompagnement des morts sont considérés comme un des premiers signes de civilisation. Considéré comme sauvage à sa découverte, les scientifiques pensaient que Néandertal n’accompagnait pas ses semblables après la mort. Mais aujourd’hui, les découvertes par les archéologues de traces diverses de rituels funéraires invitent à reconsidérer cette question. La variété de ces témoignages de considération dans la mort le soulignent : présence d'offrandes, retrouvées près des corps, ou encore la posture des défunts placés en position fœtale, rappelant le sommeil ou le retour dans le ventre de la mère.

8- Néandertal vivait dans des cavernes.

→ Vrai et faux

Néandertal ne vivait pas UNIQUEMENT dans des cavernes… Ce sont les vestiges, mieux conservés dans les grottes qu’en plein air qui nous ont laissé cette impression. Néandertal était un nomade, qui lors de ses haltes pouvait s’abriter sous roche ou fabriquer ses propres abris à l’aide de bois, végétaux, peaux animales... Le site de la Folie découvert près de Poitiers atteste d’un campement en plein air de forme circulaire avec différents espaces de vie.

Reconstitution du site de la Folie (Poitier).png

 

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